Un écologiste décrit les conséquences dévastatrices des incendies de forêt en Australie


Les animaux qui survivent aux incendies, comme ce wombat représenté en Nouvelle-Galles du Sud, auront du mal à trouver de la nourriture et un abri.Crédit: Wolter Peeters / The Sydney Morning Herald / Getty

L'Australie est aux prises avec sa pire saison de feux de forêt jamais enregistrée. Le bilan humain est de 27 morts et quelque 2 000 maisons ont été détruites sur plus de 10 millions d'hectares de terres – une superficie plus grande que le Portugal. On estime que 1 milliard de mammifères sauvages, d'oiseaux et de reptiles ont péri.

Michael Clarke, écologiste à l'Université La Trobe à Bundoora, Melbourne, étudie les effets des incendies sur les écosystèmes indigènes – et comment ils se rétablissent – depuis qu'un incendie a ravagé son site il y a 15 ans. Clarke a parlé à La nature sur la façon dont les animaux s'en sortent après les incendies de forêt, et pourquoi les incendies de cette saison pourraient s'avérer particulièrement dévastateurs.

Que se passe-t-il au lendemain d'un incendie de forêt?

Il est mortellement silencieux lorsque vous entrez dans une forêt après un incendie. Hormis les «pompes funèbres» – les mangeurs de charognes comme les cigognes, les corbeaux et les grives à griffes – qui ramassent les cadavres, il ne reste plus grand-chose dans la forêt. C’est une expérience effrayante.

Pour les survivants, c'est une existence périlleuse dans les mois qui suivent. Tout animal qui parvient à traverser le feu sans être blessé fait face à trois défis majeurs. L'une consiste à s'abriter des extrêmes climatiques – des endroits où ils peuvent se cacher des intempéries, comme un arbre creux ou un trou dans le sol. Le second est le risque de famine. Et troisièmement, ils doivent éviter les prédateurs comme les chats sauvages et les renards. Ils sont exposés; il n'y a nulle part où se cacher dans un paysage aride.

Même si un animal parvient à une zone imbrûlée, la densité des organismes qui tentent de gagner leur vie sera bien au-delà de la capacité de charge de la zone. Après les incendies de 2003, une parcelle imbrûlée que j'ai visitée dans la Mallee [une région de l'extrême nord de Victoria] rampait littéralement avec des oiseaux, tous se poursuivant, essayant de déterminer à qui appartenait le dernier morceau de gazon. C'était clairement insuffisant pour tous les soutenir.

Quels animaux sont susceptibles d'être les plus touchés?

Les animaux comme les koalas qui vivent au-dessus du sol dans de petites populations isolées et qui ont une capacité limitée à fuir ou à découvrir des parcelles de forêt non brûlées sont en difficulté de toutes sortes. Au cours des incendies passés, nous avons vu des comportements créatifs vraiment surprenants, comme des oiseaux lyrebins et des wallabies descendant des terriers de wombat pour échapper au feu. Mais une grande majorité des animaux sont simplement incinérés. Même de très gros oiseaux volant rapidement comme les faucons et les rosellas cramoisis peuvent succomber au feu.

Certains animaux sont plus résistants au feu que d'autres. Les mieux adaptés sont ceux qui peuvent pénétrer sous terre. Les colonies de termites fredonnent joyeusement sous ces feux dévorants. Les lézards terriers sont similaires.

En quoi les incendies de cette saison sont-ils différents de ceux des années précédentes?

L'échelle est sans précédent: une telle perte synchrone de vastes zones d'habitat. La férocité des incendies, qui peut créer leur propre temps, signifie que la faune est incapable de réagir.

Les incendies brûlent également différemment de ce qu'ils ont fait dans le passé. Auparavant, vous pouviez compter sur des ravins humides agissant comme des barrières naturelles à la propagation d'un incendie. Cette année, avec la sécheresse, les incendies ne font que traverser les ravins et les poches de la forêt tropicale qui seraient autrement des endroits où les animaux pourraient se réfugier par la suite.

Il faudra des mois avant de connaître l'étendue complète des dégâts. L'imagerie satellite nous dira où se trouvent les refuges afin que nous puissions entrer dans ceux-ci pour voir ce qui a survécu. J'ai l'intention de sortir et d'inspecter ce qui s'est passé, en particulier dans les forêts côtières et les landes. Mais ce n'est que le début et il y a encore de grands incendies actifs.

L'écologiste Michael Clarke étudie l'effet des incendies de forêt sur les écosystèmes indigènes.Crédits: Cathie Clarke

Combien de temps faudra-t-il pour que les écosystèmes se rétablissent?

La récupération sera probablement plus lente que pour les incendies précédents. La végétalisation dépend des précipitations, et cela devient tellement imprévisible. Les creux des arbres et les arbres producteurs de nectar, ressources clés pour les animaux, mettent des années ou des décennies à se rétablir.

L'une des préoccupations est l'avenir de plusieurs espèces d'oiseaux migrateurs qui volent entre la Tasmanie, Victoria et le sud du Queensland. Ils font des arrêts aux stands le long des landes côtières le long de la côte est, précisément là où beaucoup de ces incendies se sont produits. Il faudra des années avant que ces habitats ne reprennent leur production en tant que points d’arrêt pour les oiseaux migrateurs.

D'autres animaux se rapprochent de l'extinction. Il y a de réelles inquiétudes pour le wallaby de roche à queue broussailleuse et le dunnart de l'île Kangourou – un petit marsupial – qui a perdu presque tout son habitat. Les habitats des cacatoès noirs brillants sur l'île King ont également été durement touchés. Et les gens sont très préoccupés par un certain nombre de poissons d'eau douce, qui sont vulnérables aux limons ou aux limaces de suie qui descendent une rivière après un incendie.

Quel avenir pour ces écosystèmes?

Le défi consistera à déterminer comment protéger les poches d'habitat forestier qui subsistent. Nous devrons peut-être être proactifs et effectuer des brûlages contrôlés à proximité de zones qui deviennent des refuges pour la faune pendant les incendies pour empêcher les incendies futurs. Cela ne me convient pas, mais c'est peut-être la nouvelle norme à laquelle nous sommes confrontés.

Ces incendies sont sans précédent mais pas inattendus. Il y a trente ans, les scientifiques ont prédit qu'il y aurait des incendies plus graves en raison du changement climatique. Nous assistons à trois grands changements: augmentation de la fréquence des incendies, augmentation de la gravité et augmentation de l'étendue de ces incendies. Ce triple coup réduit la capacité de récupération de la faune.

Cette interview a été modifiée pour plus de clarté et de longueur.

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