Un message pour les mentors d'étudiants gradués insatisfaits

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Illustration du projet Twins

Lorsque Peter Butler a commencé son programme de doctorat en physique à l'Université de Bristol, au Royaume-Uni, il s'est vu passer de nombreuses heures sur un tableau blanc à résoudre des problèmes, avec son superviseur à ses côtés. Ces longues heures de vie commune ne se sont jamais matérialisées. Dans ce sens, il déclare: «Je n’ai pas obtenu ce que j’espérais.» Cependant, il ajoute que son supérieur hiérarchique lui a donné beaucoup de bons conseils stratégiques et l’a aidé à se faire publier. Et avoir à faire appel à d'autres personnes était utile, ajoute-t-il. "Je devais agir comme un scientifique."

Butler était l’un des plus de 6 300 étudiants diplômés du monde entier qui ont répondu à La natureCinquième enquête biennale de doctorat. Ces étudiants avaient beaucoup à dire sur l'état du mentorat dans leurs institutions et dans la communauté scientifique. Leurs réponses et commentaires en texte libre montraient clairement qu’ils ne recevaient souvent pas ce à quoi ils s’attendaient ou dont ils avaient besoin de la part de leurs supérieurs hiérarchiques. L'ensemble de données complet est disponible à l'adresse. Selon une statistique révélatrice, près d’un sur quatre a déclaré qu’il changerait de superviseur s’il pouvait recommencer son programme; le chiffre de 2017 était similaire.

L’enquête, créée avec Shift Learning, une société d’études de marché basée à Londres, avait ses points positifs. Dans l'ensemble, 67% des répondants se sont dits satisfaits de leurs relations avec leurs superviseurs, 41% de ceux d'Afrique et d'Amérique du Sud se disant très satisfaits. Certains sont particulièrement reconnaissants. «Quand j'ai commencé mon doctorat, je ne connaissais pas toutes les possibilités», déclare Marina Kovačević, étudiante au doctorat en chimie physique à l'Université de Novi Sad en Serbie. À présent, elle espère gérer son propre laboratoire, un objectif que ses co-superviseurs encouragent en lui permettant de rédiger des propositions et d’assumer d’autres tâches de responsable de laboratoire. «Elle est vraiment l'une des étudiantes au doctorat les plus dévouées», déclare Branislav Jovic, superviseur.

Mais environ un cinquième des personnes interrogées ont déclaré qu’elles étaient insatisfaites de leur relation de supervision, une déconnexion qui menace leur avenir aussi bien que leur présent. "Les étudiants effectivement encadrés surpassent ceux qui ne le sont pas", déclare Ruth Gotian, doyenne adjointe du mentorat au Weill Cornell Medical College de New York. Un rapport à paraître des académies nationales américaines des sciences, de l'ingénierie et de la médecine indique que le mentorat positif est «le facteur le plus important dans l'obtention d'un diplôme en sciences, technologies, ingénierie ou mathématiques». Le rapport cite également des études montrant que les étudiants bien encadrés sont plus susceptibles de publier des articles et plus susceptibles de terminer leur programme de doctorat.

Heureusement pour les étudiants, le mentorat n’est pas nécessairement un travail à une personne. Les résultats de l'enquête soulignent l'importance des réseaux qui peuvent combler les lacunes lorsqu'un superviseur fait défaut, explique Emma Williams, auteure et coach de carrière et fondatrice d'EJW Solutions, une société de conseil scientifique basée à Cambridge, au Royaume-Uni. «Les doctorants devraient être encouragés dès le début à avoir une variété de mentors», déclare Williams, qui a obtenu son diplôme en physique médicale de l'Université de Cambridge.

Pas de temps pour un conseil de carrière

De nombreux étudiants diplômés ont découvert que tous les mentors ne peuvent pas consacrer beaucoup de temps au travail. Dans le sondage, 49% des élèves ont déclaré consacrer moins d’une heure par semaine à leur superviseur (voir "Brèves rencontres"). "C'est un chiffre choquant", dit Williams. Bien que certains élèves puissent probablement s’épanouir avec ce montant, voire moins, la plupart pourraient bénéficier d’une orientation et d’une attention plus directes, dit-elle. Elle parle d'expérience personnelle; son propre directeur de thèse très talentueux n’a pas eu le temps de tisser des liens solides. «Il m'a appelé par le mauvais nom au milieu de mon doctorat», dit-elle. "C'était un point faible."

Les perspectives d’emploi sont une préoccupation persistante pour les doctorants, mais ils ne peuvent pas toujours compter sur leurs superviseurs pour leur indiquer la voie à suivre. Dans le sondage, seulement un tiers des répondants se sont dits satisfaits de l'orientation de carrière fournie par leur mentor et les autres participants à leur programme de doctorat, contre 40% lors du sondage de 2017. Lorsqu'on leur a demandé comment ils en étaient arrivés à la décision de carrière en cours, seuls 28% d'entre eux ont crédité les conseils de leur superviseur, contre 34% dans le sondage d'il y a deux ans (voir «Orientation de la carrière par le réalisateur»).

Notamment, 60% des répondants ont déclaré fonder leur décision de carrière sur leur propre recherche sur le sujet. Malheureusement, les étudiants qui essayent l’approche à faire soi-même ne seront probablement pas au courant de toutes leurs options, explique Williams. "Ils vont seulement chercher sur Google ce qu'ils ont déjà en tête", ajoute-t-elle.

Nick Valverde, étudiant au doctorat en physique au Laboratoire national américain de cyclotron supraconducteur, situé sur le campus de la Michigan State University à East Lansing, semble trop préoccupé par sa propre science pour offrir des conseils de carrière. "Il est presque impossible de trouver quelqu'un qui connaisse les tendances de carrière", dit-il. "Les mentors ont beaucoup de pain sur la planche et les tendances changent." Il peut être particulièrement difficile d'obtenir des conseils sur les carrières dans l'industrie. Seulement 28% des personnes interrogées ont déclaré avoir reçu des conseils utiles pour poursuivre une carrière hors du monde universitaire.

Prêt pour le devoir

Gotian explique que le problème réside en partie dans le fait que les mentors qui ont passé toute leur carrière dans le monde universitaire pourraient ne pas penser beaucoup aux autres parcours de carrière. «Très souvent, les mentors tentent de créer des« mini-mes », une autre version d’eux-mêmes», dit-elle. Mais si les mentors retiraient les œillères académiques, ils pourraient améliorer les perspectives de carrière de leurs étudiants sans trop d'effort, ajoute-t-elle. «Ils n’ont peut-être pas beaucoup de connaissances de l’industrie, mais ils ont probablement des contacts avec lesquels ils pourraient connecter leurs étudiants. Cela ne se produit pas aussi souvent qu’il le devrait. "

Un autre problème est que les mentors ne reçoivent pas nécessairement beaucoup de formation en gestion des personnes, une lacune qui peut avoir des conséquences particulièrement sombres. Dans l'enquête, 21% des répondants ont déclaré avoir été victimes de discrimination ou de harcèlement. Le même pourcentage a également signalé des brimades. De ce nombre, près de la moitié ont déclaré que leur supérieur hiérarchique était l’auteur (voir «L’intimidation par le haut»). «Dans une culture axée sur les résultats, vous dépendez beaucoup des personnes plus âgées pour poursuivre votre carrière», a déclaré Williams. "C'est un terrain très fertile pour l'intimidation et le harcèlement."

Ces chiffres renforcent encore le besoin d’avoir plus d’une personne parmi les étudiants, dit Williams. «L'un de mes clients d'une grande université était victime d'intimidation», dit-elle. "Trouver quelqu'un d'autre qu'elle pourrait utiliser comme caisse de résonance l'a vraiment aidée."

Le choix d’un mentor ou d’une équipe de mentors peut être l’une des tâches les plus importantes qu’un étudiant diplômé puisse entreprendre. Kovačević a déclaré avoir bombardé de questions les conseillers potentiels avant de rejoindre son laboratoire actuel. «Je pensais que j'avais le droit de demander quoi que ce soit», dit-elle. "Et je pensais que c'était leur travail de répondre."

Mais tous les étudiants n’ont pas cette option. «Je n'ai pas eu de mot à dire dans le choix de mon directeur de thèse», déclare Samhita Krishnaswamy, une doctorante en psychologie de l'Université Jain à Bengaluru, en Inde. Elle dit se sentir inspirée par un professeur accompli de son programme. Mais il n'était pas son conseiller et elle avait rarement l'occasion de lui parler en personne. Elle pense que les superviseurs, en général, pourraient être mieux préparés pour guider leurs étudiants. «En Inde, les superviseurs ont besoin de compétences plus approfondies», dit-elle. «Ils cherchent surtout à faire avancer leur carrière. Ils sont très mal à l'aise de poursuivre des sujets en dehors de leur domaine de recherche. "

Malgré tout, Krishnaswamy se dit satisfaite de son entraînement général. Elle avait la possibilité d’étudier de nombreux sujets en psychologie, y compris la psychologie des populations autochtones de l’Inde. «J'ai tout ce dont j'ai besoin ici», dit-elle. "Cela m’a donné une base pour être chercheur indépendant."

Au cours de sa troisième année au Laboratoire national de cyclotron supraconducteur, Valverde a déclaré qu’il construisait également une fondation. Mais ce n’était pas facile. Au début, il était intimidé par l’expérience et les connaissances des chercheurs du Cyclotron: «Vous travaillez avec quelqu'un qui a 40 ans à son actif», dit-il. "Ils parlent de particules et de symétrie, et je suis comme, mec, je connais la tension dans une corde."

Valverde a réussi à combler certaines de ses lacunes dans ses connaissances et à créer de véritables liens avec les chercheurs du laboratoire – parce qu'il le devait. En fin de compte, dit-il, la science est trop difficile à aborder sans aide. «Cela pourrait être invalidant si vous essayiez de le faire seul», dit-il. «C’est là qu’un mentor intervient."

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