un voyage astronomique à travers l'espace et le temps


Un nuage de gaz interstellaire et de poussière, capturé par le télescope spatial Hubble de la NASA.Crédit: M. Livio et l'équipe Hubble (STScI) / NASA / ESA

Jusqu'à la fin des temps: l'esprit, la matière et notre recherche de sens dans un univers en évolution Brian Greene Pingouin (2020)

Brian Greene Jusqu'à la fin des temps s'inscrit dans une tradition de grandes visions synoptiques de l'Univers, enracinées dans la physique, qui se sent (pour ce lecteur britannique) distinctement américaine. À mi-chemin, j'ai compris pourquoi. Avec son scepticisme envers la religion mais son ouverture à l'émerveillement humaniste, la crainte de la nature, la célébration de l'individu et la reconnaissance du pouvoir de la loi physique, le récit a une forte odeur de transcendantalisme. Il y a un écho du philosophe Henry David Thoreau dans le récit de Greene de se coucher la nuit, ravi par les aurores boréales. Et la déclaration de l’essayiste Ralph Waldo Emerson selon laquelle «les lois sublimes jouent indifféremment à travers les atomes et les galaxies» pourrait presque être l’épigraphe de ce livre.

De telles qualités élèvent ce travail au-dessus de nombreux récits de l'histoire cosmique allant du Big Bang à la fin des temps – que ce soit une grande déchirure, une mort par la chaleur ou un rebond cosmique. Greene nous emmène des quarks à la conscience, et de l'origine de la vie à la genèse du langage. Il puise dans un éventail impressionnant de sources, comme les poètes William Butler Yeats et Sylvia Plath. En tentant de tisser l'évolution des lois physiques avec celle de l'esprit humain et des cultures, le but de Greene va au-delà de celui de son best-seller de 1999, L'univers élégant. Jusqu'à la fin des temps regorge d'idées; si elles se réunissent comme une histoire convaincante est une autre question.

Ce récit présente l'humanité comme un bref moment où la matière est devenue consciente de soi. Les théories physiques et cosmologiques actuelles impliquent que cet état de choses ne peut pas durer. Finalement, la désintégration des protons, une domination de l'énergie sombre ou de la mort par la chaleur thermodynamique condamnera toute la matière et la pensée. Greene, cependant, suggère que les êtres intelligents pourraient éjecter leurs processus de pensée presque indéfiniment en les ralentissant progressivement pour minimiser leur coût thermodynamique inévitable.

Il considère cette extinction de la sensibilité comme une tragédie cosmique. Il est émouvant de voir un physicien moderne, quelle que soit sa formation en théorie des cordes, en théorie générale de la relativité restreinte et en équations de la mécanique quantique, vivre la même angoisse qui a poussé les anciens monarques à défier la mortalité en commandant des tombes monumentales. Greene trouve le réconfort que la religion fournit typiquement dans l'idée que la "petite collection des particules de l'univers" qui constitue l'humanité peut évoluer et "avec une explosion d'activité flottante créer de la beauté, établir une connexion et illuminer le mystère".

Sa grande tournée est parfois époustouflante, nécessairement sélective et parfois superficielle. Il lui manque souvent l'espace ou la rigueur pour rendre justice à sa vaste gamme de sujets. Au-delà de la physique fondamentale, Greene est un résumé lucide d'autres récits populaires, mais pas plus. Cela peut laisser son histoire fragmentaire, et même parfois trompeuse. Son explication de la raison pour laquelle l'eau est un solvant spécial nécessaire à la vie attribue tout cela à la nature polaire de la molécule – auquel cas elle ne serait pas spéciale du tout. (La liaison hydrogène est laissée de côté, et bien que cela ne raconte pas toute l'histoire, la négliger signifie que nous n'avons presque aucune histoire du tout.) Pour expliquer l'origine des mythes, le livre offre un peu d'anthropologie obsolète du début du XXe siècle de les goûts du folkloriste James George Frazer, qui reçoit un brillant contemporain de la psychologie évolutionniste.

En ce qui concerne l'impulsion humaine à danser – comme le font les participants ici à un festival des arts autochtones à Toronto, Canada – la cosmologie et la mécanique quantique sont-elles une partie significative du récit?Crédit: Steve Russell / Toronto Star via Getty

Le plus gros déficit est dans le compte rendu du fonctionnement de la biologie, qui semble être largement dérivé du livre du physicien Erwin Schrödinger de 1944 Qu'est ce que la vie? et le biologiste Richard Dawkins de 1976 Le gène égoïste. La vie dans le calcul de Greene est tout codée dans le génome, et une fois que les réplicateurs moléculaires sont apparus sur la planète, le reste n'était plus qu'une histoire évolutive. Il ajoute que la thermodynamique hors équilibre peut nous donner une longueur d’avance: sa tendance à créer des nœuds spontanés et des modèles d’ordre local est un tremplin vers l’organisation de la vie. Mais ce qui manque – préfigurant une lacune plus large dans le livre – est le sentiment que les niveaux intermédiaires de cette organisation, en particulier la cellule, sont tout aussi fondamentaux.

En ce qui concerne le comportement humain – créativité, art, histoire, religion – Greene place une foi réductrice dans la psychologie évolutionniste. Il a probablement raison de dire que bon nombre de nos comportements complexes sont soutenus par des impulsions adaptatives plutôt basiques, mais il ne reconnaît pas adéquatement comment la culture les façonne. Par exemple, il soutient la description notoire du psychologue Steven Pinker de la musique comme «cheesecake auditif». Cela suppose que la musique est agréable car elle se superpose à des capacités qui ont évolué pour d'autres raisons, telles que la capacité de séparer notre expérience auditive en morceaux compréhensibles. Cela peut ou peut ne pas être vrai, mais pour apprécier ce que signifie réellement la musique, nous devons considérer ses spécificités culturelles, historiques et sociales, et pas seulement l'attribuer à «notre ancienne sensibilité adaptative aux sons avec un contenu d'information élevé».

Que ce soit en biologie cellulaire ou dans une tradition musicale, demander pourquoi une caractéristique particulière est la façon dont elle est exige que nous considérions une explication causale. Et c'est là que réside le problème de l'approche de Greene: où elle cherche la cause.

Il est vrai que lorsqu'il fait de la physique la théorie sous-jacente de tout ("La vie est la physique orchestrée"), ce n'est pas la prétention hubristique standard du physicien. En effet, il souligne que nous avons besoin de «récits qui se chevauchent» pour expliquer les phénomènes à différentes échelles de taille et de complexité, des particules subatomiques aux galaxies, dont chacune doit au moins être cohérente avec celle ci-dessous. Et Greene reconnaît qu'un compte rendu du comportement humain au niveau des particules fondamentales serait inutile. Mais il laisse entendre que la causalité coule vers le haut à travers la hiérarchie des échelles. Nous manquons de véritable libre arbitre, dit-il, car il n'y a pas un tel facteur en jeu parmi les forces fondamentales.

Ainsi, Greene reste attaché à l'idée que la vue la plus réductrice a l'autorité ultime – que tout se résume aux particules, à l'entropie et à l'évolution. "Peut-être qu'un jour nous invoquerons une théorie unifiée des ingrédients particulaires pour expliquer la vision écrasante d'un Rodin", écrit-il. Il ne reconnaît pas que dans les systèmes complexes, les nouvelles propriétés et les mécanismes causaux qui n'apparaissent qu'aux niveaux supérieurs de la hiérarchie sont aussi réels et fondamentaux que, disons, les forces nucléaires fortes et faibles. C’est ce que le prix Nobel de physique Philip Anderson a soutenu dans son essai de 1972 «More Is Different».

Si nous acceptons la position d’Anderson, nous devons remettre en question l’ensemble du programme que Greene articule ici. Au moment où nous arrivons à, disons, l'impulsion humaine pour créer des histoires, la cosmologie et la mécanique quantique du Big Bang sont-elles des parties significatives du récit? Peut-être, alors, en exposant une vision du monde telle qu'elle est vue par un physicien fondamentaliste réfléchi et humaniste, Greene a offert non pas tant un panorama de l'état de la situation qu'une visite montrant où cette vue fonctionne de manière spectaculaire et où elle échoue. C'est une invitation éloquente au débat.

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